Вредное действие некоторых типов аэрозолей (в частности, пылей) известно давно. Например, в первом веке нашей эры римский ученый Плиний упоминал о действии «фатальной пыли» в связи с респираторными заболеваниями. В 14-м веке Агрикола при описании рудников говорил о «ядовитом воздухе» и «едкой пыли». Итальянский физик Рамаззини в 1700 г. опубликовал книгу, в которой описал влияние пыли на органы дыхания, приведя при этом многочисленные примеры происходящих от пыли болезней со смертельным исходом.

С первой промышленной революцией 19-го века и появлением высокоскоростных механизмов чрезвычайно возросла запыленность. Одновременно возросло число ученых, занимающихся изучением пыли. В конце 19-го столетия внимание исследователей привлекло действие пыли на горнорабочих, особенно на шахтах по добыче золота Южной Африки и на оловянных рудниках Корнуолла. В результате этих и других работ было найдено, что высокая запыленность приводит к большому числу легочных заболеваний. Несмотря на доказательство такой связи, предпринималось мало усилий для изучения поведения пыли в воздухе. Оставалось невыясненным, как ее улавливать, как контролировать, каковы ее основные физические свойства, как она образуется и куда в конечном счете исчезает. Тем не менее, достоин уважения и восхищения тот факт, что ученые, изучавшие аэрозоли в начале 19-го века, были способны решать сложные задачи несмотря на крайнюю ограниченность научных представлений.

В 19-м веке аэрозоли занимали важнейшее место в науке, так как считались мельчайшими элементами вещества. Сегодняшнему пониманию свойств аэрозолей во многом способствовали работы многих замечательных ученых — Тиндаля, Листера, Кельвина, Максвелла, Айткена, Эйнштейна, Смолуховского, Вильсона, Милликена, прославившихся в других областях науки, но также широко известных и в литературе по аэрозолям. С открытием радиоактивности и развитием квантовой механики ученые в поисках мельчайших частиц Вселенной отошли от изучения аэрозолей, и наука об аэрозолях стала терять свою значимость и популярность, несмотря на то, что открытия в аэрозольной медицине продолжали появляться.

Аэрозоли изучали применительно только к профессиональным заболеваниям, и эти работы носили прикладной характер. В России начало исследовательских работ по аэрозолям относится к 1882 г., когда В.И. Срезневский экспериментально установил закон испарения капель. Этим и заканчивается первый этап развития науки об аэрозолях.

Использование аэрозолей в военных целях в первую мировую войну (как химического оружия, так и в качестве дымовых завес) ознаменовало начало второго этапа. Сам термин аэрозоль был предложен профессором Доннаном (Англия) в конце первой мировой войны для обозначения высокодисперсных систем, таких как ядовитые дымы фенилхлорарсина, которые начали применять в то время. Независимо от Доннана этим термином стал пользоваться и немецкий ученый Шмаусс, которому принадлежит первая статья, где он был использован (1920 г.).

Промежуток между первой и второй мировыми войнами можно характеризовать как этап скрытого развития и накопления фундаментальных и прикладных знаний об аэродисперсных системах (третий этап). Были опубликованы первые классические аэрозольные монографии («Облака и дымы» Гиббса (1926), «Дым» Уайтлоу-Грея и Паттерсона (1933), «Частицы в газах» Винкеля и Яндера (1934)). В СССР в 1934-1935 гг. вышли в свет первые работы Н.А. Фукса и И.В. Петрянова об электрических зарядах твердых и жидких аэрозолей.

Четвертый, очень интенсивный и важный этап развития представлений об аэродисперсных системах начался сразу после второй мировой войны и продолжался, повидимому, до начала 60-х годов ХХ века. Он во многом определил будущие направления развития комплексной дисциплины, называемой сейчас наукой об аэрозолях (Aerosol Science в англоязычной литературе), сформировал ее устойчивое ядро, заложил традиции проведения регулярных научных семинаров, конференций и симпозиумов. Несомненно, что толчком к реализации данного этапа послужило развитие атомных исследований, атомной промышленности и испытания ядерного оружия в атмосфере и космосе. В целом же этот этап совпадает по времени со второй промышленной революцией ХХ века. В этот промежуток времени были опубликованы монографии Н.А. Фукса «Механика аэрозолей» (1955), и «Испарение и рост капель в газообразной среде» (1958), «Аэрозоли — пыли, дымы и туманы» Грина и Лейна (1957), «Аэрозоли» Ави (1956) и др., до сих пор являющиеся классическими литературными источниками при изучении данной дисциплины. Именно в этот период наука об аэрозолях — нелюбимая падчерица физики или, может быть, физической химии — начинает «расцветать» и возбуждать к себе заслуженный интерес.

Пятый период, с 60-х годов ХХ века по настоящее время, является этапом зрелости данной научной дисциплины. Сейчас существует более десятка только узкоспециализированных аэрозольных журналов, развились и приобрели относительную научную самостоятельность отдельные направления исследований, ученые из многих стран мира объединились в национальные и международные профессиональные аэрозольные организации (самые известные из которых GAeF (Германия), AAAR (США), IAAR (Международная ассоциация аэрозольных исследований)). Проводятся ставшие традиционными и авторитетными национальные, европейские и всемирные конференции и симпозиумы, появились учебники и монографии учебного характера, аэрозольные дисциплины стали привычными в университетах многих стран мира, в том числе и в России. Свидетельством зрелости данной научной дисциплины стало проведение первого Симпозиума по истории аэрозольной науки в 1999 г. в Вене.

Профессиональные успехи и достижения ученых отмечаются многочисленными премиями, носящими имена пионеров аэрозольных исследований (премия Фукса, Юнге, Смолуховского и др.). Среди главных достижений последнего периода можно выделить впечатляющие успехи в создании многочисленных аэрозольных технологий (в том числе и нанотехнологий), в разработке специфических аэрозольных из мерительных приборов и комплексов, в исследовании проблем атмосферного аэрозоля и климата Земли, в проблеме изучения биоарозолей и др.